Políticos de las Islas Vírgenes Británicas cierran filas para resistir el dominio de Londres

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Natalio Wheatley (corbata amarilla central) y ministros del Gobierno de Unidad Nacional

Los políticos de las Islas Vírgenes Británicas formaron un gobierno de unidad nacional en un último intento de resistir la amenaza de un gobierno directo desde Londres a medida que surgían nuevos detalles sobre cómo los presuntos narcotraficantes intentaban controlar los puertos y aeropuertos del paraíso fiscal del Caribe.

Los legisladores votaron abrumadoramente el jueves para destituir al deshonrado primer ministro Andrew Fahie e instalar a su exdiputado, Natalio Wheatley, para dirigir BVI, un importante centro financiero extraterritorial que alberga a 30.000 personas en la peor crisis de su historia reciente.

Fahie y el director de la autoridad portuaria de las Islas Vírgenes Británicas, Oleanvine Maynard, fueron arrestados el 28 de abril después de que agentes encubiertos estadounidenses los atraparan en operaciones encubiertas en un aeropuerto de Miami al inspeccionar un soborno de $700,000 metido en bolsas de compras de diseñadores a bordo de un avión privado. El dinero estaba destinado a ser un pago por ayudar a un cartel mexicano de la droga a contrabandear grandes cargamentos de cocaína colombiana a través de las Islas Vírgenes Británicas hacia los EE. UU., según un expediente judicial de los EE. UU.

El Financial Times se enteró de que Fahie supuestamente había planeado darle a Maynard la supervisión de los aeropuertos y puertos de las Islas Vírgenes Británicas e insistió en el uso de barcazas de radar contratadas por su oficina para monitorear los movimientos de envío. Ambas acciones podrían haber ayudado a garantizar que los envíos de drogas no fueran interceptados.

“Con respecto al arresto del primer ministro, las personas se han sentido conmocionadas, decepcionadas, en un estado de consternación”, dijo Wheatley al Financial Times en una entrevista después de prestar juramento ante el gobernador John Rankin. “Pero creo que algunos de los pasos que hemos tomado, el principal de ellos lo que hicimos hoy al destituir al ex primer ministro Fahie y tomar juramento en un gobierno de unidad nacional, ha contribuido en gran medida a elevar las esperanzas de cambio de las personas”.

Natalio Wheatley (corbata amarilla central) y ministros del Gobierno de Unidad Nacional: el gobierno podría durar poco © Ronnielle Frazer/GIS BVI

La administración de Wheatley puede ser la de menor duración en la historia reciente si el gobierno británico acepta la recomendación central de una investigación oficial sobre la corrupción de alto nivel en el archipiélago del Caribe oriental.

El informe concluyó que la única forma de abordar las «graves fallas en el gobierno» era suspender parte de la constitución de las Islas Vírgenes Británicas, destituir al gobierno electo por hasta dos años e imponer el gobierno directo desde Londres por parte del gobernador.

Amanda Milling, ministra del Reino Unido para los territorios de ultramar, visitó las Islas Vírgenes Británicas esta semana y regresó para discutir los próximos pasos con la secretaria de Relaciones Exteriores, Liz Truss. Se espera una decisión en los próximos días, pero los políticos de las islas y las naciones caribeñas vecinas se oponen firmemente al gobierno directo.

“Sería enviar un mensaje equivocado a la comunidad internacional para eliminar. . . democracia de las Islas Vírgenes y tenemos una situación, aunque sea temporal. . . eso es algo así como una situación dictatorial”, dijo Wheatley. “No creo que sea algo que nadie quiera”.

El obispo John Cline, de la Iglesia Bautista New Life, quien el lunes pasado encabezó una protesta de unas 140 personas contra un posible gobierno directo, dijo que la manifestación era “solo el comienzo” de lo que podría suceder si Londres ignoraba a los isleños.

Pero la nueva administración de Wheatley se enfrenta al escepticismo en algunos círculos de que pueda lograr un cambio real, dado el alcance de las fallas en la gobernabilidad encontradas por la investigación y la escala del complot de contrabando de drogas.

Según el expediente judicial, Fahie, que parecía confiado, le prometió a un agente estadounidense encubierto el paso seguro de envíos de cocaína de tres toneladas cada mes a través de las Islas Vírgenes Británicas a los EE. UU., ocultos en cubos de pintura.

Fahie y el agente incluso discutieron el envío de cocaína de baja pureza para que la interceptara la policía, lo que permitió al primer ministro afirmar que estaba luchando contra el narcotráfico. “A Fahie le encantó la idea y explicó que en el pasado nunca le pagaron al final de su participación en esquemas como este”, dijo el expediente judicial.

Ha surgido una explicación para la confianza del ex primer ministro: según entrevistas realizadas por el FT, Fahie estaba planeando que su presunto co-conspirador, el jefe de puertos Maynard, también tomara el control de los aeropuertos de las islas. Fahie había impulsado a través de la asamblea de las islas el año pasado una propuesta para fusionar las dos autoridades.

Amanda Milling, ministra del Reino Unido para los territorios de ultramar, visitó las Islas Vírgenes Británicas esta semana © Gabriella N. Baez/Reuters

“Se presentó de tal manera que fuera eficiente y ahorrara recursos”, dijo Wheatley sobre la fusión. “Pero, por supuesto, con lo que hemos aprendido sobre el director gerente [Maynard] y lo que hemos aprendido sobre el Honorable Fahie, todas esas cosas se verán bajo una luz diferente”.

En las semanas previas a su arresto, según una fuente familiarizada con las discusiones, Fahie había revivido una idea que había defendido desde 2019: estaba presionando a su administración para que renovara el uso de barcazas de radar obtenidas por su oficina de un contratista local para monitorear movimientos de envío.

Los funcionarios británicos responsables de la seguridad se habían opuesto enérgicamente a las barcazas de radar por considerarlas ineficaces y un uso deficiente del dinero público, pero Fahie las desplegó, sin la debida aprobación, desde agosto de 2020 hasta enero de 2021 a un costo inicial de $ 420,000 por mes, según la investigación. reporte. El primer ministro, ahora caído en desgracia, afirmó que eran necesarios para evitar que las personas ingresaran ilegalmente a las islas durante la pandemia de Covid.

Cocaína incautada en la casa de un oficial de policía en las Islas Vírgenes Británicas, noviembre de 2020 © Royal Virgin Islands Police Force

Como parte del presunto complot de contrabando de drogas, Fahie le dijo a un agente encubierto de EE. UU. que “él se encargaría de los puertos y aeropuertos” para permitir el paso seguro de la cocaína, según el expediente judicial. Las barcazas parecen haber sido parte de su supuesta estrategia, según una persona familiarizada con la administración de BVI.

En la investigación, el exjefe de policía de BVI, Michael Matthews, dijo que sus oficiales habían recogido embarcaciones que las barcazas de radar no habían encontrado y preguntaron por qué las barcazas no las habían detectado. “Por ejemplo, entre noviembre de 2020 y abril de 2021, el [police] incautó más de 3,6 toneladas de cocaína, y el Sr. Matthews se preguntó cómo cantidades significativas de drogas aún lograban llegar a las Islas Vírgenes Británicas cuando las barcazas estaban en su lugar”.

“Lo que les permitieron hacer las barcazas fue parecer que estaban abordando el crimen, pero en realidad estaban facilitando su propio camino a través de [for drug shipments]”, dijo la fuente familiarizada con la administración de Fahie.

Oleanvine Maynard y Andrew Fahie: la pareja fue arrestada el 28 de abril después de que agentes encubiertos estadounidenses los atraparan en operaciones encubiertas en un aeropuerto de Miami. © SIG BVI

El abogado de Fahie argumentó ante la corte de Miami que, como jefe de gobierno en funciones, Fahie debería gozar de inmunidad diplomática y ser liberado de inmediato. Los fiscales federales han rechazado esta afirmación, diciendo que EE. UU. no reconoce a las Islas Vírgenes Británicas como un estado soberano. Los fiscales también están apelando la decisión de un juez de otorgarle una fianza de $500,000 y permanece tras las rejas mientras se considera esa apelación, informó el Miami Herald.

El fiscal dijo que se grabó a Fahie diciéndole a un informante encubierto federal que se le acercó sobre el contrabando de miles de kilos de cocaína a través del territorio británico que este “no era mi primer rodeo”, dijo el periódico.

Mientras las Islas Vírgenes Británicas luchan por salir del escándalo, la industria de servicios financieros de las islas, que proporciona el 60 por ciento de los ingresos del gobierno, está ansiosa por distanciarse. Elise Donovan, directora de BVI Finance, un organismo comercial, dijo que la industria era «operacionalmente independiente» y cumplía con «los más altos estándares regulatorios internacionales».

Las Islas Vírgenes Británicas albergan a más de 370 000 empresas extraterritoriales cuyos propietarios no se divulgan públicamente y que controlan más de 1,5 billones de dólares en activos en todo el mundo. Aunque muchos tienen funciones legítimas, han sido criticados por los defensores de la transparencia debido al potencial de abuso por parte de delincuentes o evasores de impuestos, destacado en filtraciones de datos de empresas extraterritoriales como los Papeles de Panamá.

Los abogados corporativos subrayan que las instituciones valoradas por los inversores, como el tribunal de comercio, el centro de arbitraje y los organismos reguladores financieros, no habían sido impugnados en la investigación.

Pero es probable que las empresas extraterritoriales del paraíso fiscal sufran algún daño en su reputación después de que Maynard las arrastró al escándalo.

Según el expediente judicial de EE. UU., cuando el agente encubierto le preguntó cómo obtener el pago de los sobornos a las islas, Maynard respondió: “Lo que hacemos es establecer empresas ficticias”.

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